Joseph Shabalala – en el cielo

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Joseph Shabalala (28 de agosto de 1940 – 11 de febrero de 2020) fue un cantante y músico sudafricano, fundador y director musical del grupo coral Ladysmith Black Mambazo. Shabalala nació Bhekizizwe Joseph Siphatimandla Mxoveni Mshengu Bigboy Shabalala en la ciudad de Ladysmith en la región KwaZulu-Natal de Sudáfrica. Sus padres, Jonathan Mluwane Shabalala y Nomandla Elina Shabalala, criaron a Joseph y a sus seis hermanos en una granja blanca llamada Tugela. Su padre murió a fines de la década de 1940; Joseph, el mayor, tenía que cuidar a la familia. Sin embargo, dejó la granja en 1958 para buscar trabajo en la cercana ciudad de Durban. Durante este tiempo fue notado por un grupo conocido, el Coro Durban, después de deleitar al público con su guitarra suave y su voz de soprano. Cuando se unió al coro, trató de enseñarles algunas de sus nuevas composiciones, a saber, su primera canción “Nomathemba”. Se negaron y por eso los dejó después de dos años. En 1958, Shabalala descubrió un grupo isicathamiya, The Highlanders, dirigido por su héroe Galiyane Hlatshwayo. Hlatshwayo fue el hombre que animó a Shabalala a usar su voz con fuerza. Shabalala formó su propio grupo el siguiente 1959, Ezimnyama (“The Black Ones”). Una serie de sueños que había dormido en diciembre de 1960 marcó un importante punto de inflexión en la formación del grupo; Al ver qué tan bien se desempeñaba su grupo en los partidos isicathamiya una vez por semana, los llamó Ladysmith Black Mambazo, “Mambazo”, que significa hacha, refiriéndose a cómo el grupo redujo los otros coros al ganar casi todas las veces. Después de la transmisión de radio local (en el canal SABC Radio Zulu), Shabalala aceptó un contrato discográfico que fue ofrecido en 1972 por el productor de Gallo Music West Nkosi. El grupo vendió más de 40,000 copias de su primer álbum y continuó haciéndolo a través de otras grabaciones. En 1976 se convirtió en cristiano y las canciones del repertorio de Mambazo fueron sacudidas a un lado con himnos cristianos, metodistas y sionistas comunes cantados en el idioma zulú. En 1986, Paul Simon viajó a Sudáfrica para colaborar con artistas sudafricanos en su próximo álbum Graceland. Simon trabajó con Shabalala y el grupo, y co-compuso la ahora famosa canción “Homeless”. La popularidad del grupo se extendió por todo el mundo y desde entonces han vendido discos lo suficientemente populares como para lograr la certificación de disco de platino. En 1987, el grupo ganó su primer premio Grammy en solitario por Shaka Zulu. Desde entonces han ganado uno más y han sido nominados más de diez veces. Después del éxito mundial de Graceland, Shabalala comenzó a componer más canciones en inglés. En la noche del 10 de diciembre de 1991, su hermano y compañero, el jefe Shabalala, fue asesinado por un guardia blanco de servicio cerca de la ciudad de Ladysmith. Joseph, ayudado por sus creencias, persistió y el grupo continuó. Sin embargo, la tragedia regresó. En mayo de 2002, Nellie, de 30 años de Shabalala, fue asesinada a tiros por un atacante frente a la casa de la pareja en Clermont, KwaZulu-Natal. La mano de Shabalala resultó herida al tratar de proteger a su esposa. Mboneni Mdunge fue condenado por el asesinato y condenado a cadena perpetua. En el mismo juicio, el hijo de Shabalala, Nkosinathi Vivian Shabalala (hijastro de Nellie) fue acusado, juzgado y absuelto de pagar a Mdunge por el asesinato de Nellie. Se esperaba que el próximo álbum del grupo, Wenyukela, tuviera un toque solemne. De hecho lo hizo, incluyendo un homenaje a Nellie por sus nietos Gagamela y Babuyile Shabalala, alentando a Shabalala a continuar y “SHABALALA seguirá viviendo”. Seis meses después de la muerte de Nellie, se casó con Thoko Maduna, que fue un “truco controvertido”, según la prensa sudafricana. A pesar de esta oposición, Shabalala logró seguir cantando e incluso fundó la Fundación Ladysmith Black Mambazo, una academia de música para promover y enseñar música isicathamiya a niños pequeños de Sudáfrica. La tragedia volvió a ocurrir en junio de 2004 cuando su hermano y ex miembro de Mambazo, Ben Shabalala, fue asesinado a tiros por una persona desconocida mientras llevaba a sus dos hijos a la escuela. En febrero de 2006, su hermano Jockey (para entonces su único hermano en el grupo) murió por causas naturales en su casa en Ladysmith, Sudáfrica. Shabalala anunció en enero de 2008 que su hijo menor, Thamsanqa, se haría cargo del líder de Ladysmith Black Mambazo cuando llegara el momento de retirarse de las giras internacionales. El 11 de febrero de 2020, Shabalala murió en Pretoria a la edad de 78 años.

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