Little Richard – en el cielo

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Little Richard (5 de diciembre de 1932 – 9 de mayo de 2020) fue un cantante, compositor y músico Americano. Little Richard nació como Richard Wayne Penniman en Macon, Georgia, el 5 de diciembre de 1932, el tercero de 12 hijos de Leva Mae (Stewart) y Charles “Bud” Penniman. Su padre era diácono de la iglesia y albañil, que vendía luz de luna de contrabando y era dueño de un club nocturno llamado Tip In Inn. Su madre era miembro de la Iglesia Bautista Nueva Esperanza de Macon. Inicialmente su nombre de pila habría sido “Ricardo”, pero un error dio lugar a “Ricardo” en su lugar. Los niños de los Penniman crecieron en un barrio de Macon llamado Pleasant Hill. En su infancia, su familia le apodó “Lil ‘Richard” por su pequeña y delgada estatura. Penniman, un niño travieso que hacía bromas con los vecinos, empezó a cantar en la iglesia a una edad temprana. Posiblemente debido a complicaciones en el nacimiento, tenía una ligera deformación que hacía una de sus piernas más corta que la otra. Esto causó una forma inusual de caminar y se burlaron de él por su supuesta apariencia afeminada. La familia Penniman era muy religiosa y se unió a varias iglesias AME, bautistas y pentecostales, con algunos miembros de la familia convirtiéndose en ministros. Disfrutaba más de las iglesias pentecostales por su carismático culto y su música en vivo. Las influencias musicales iniciales de Penniman fueron artistas de gospel como el hermano Joe May, la hermana Rosetta Tharpe, Mahalia Jackson y Marion Williams.  Penniman fue a la Escuela Secundaria Hudson de Macon, donde era un estudiante universitario. Finalmente aprendió a tocar el saxofón alto, un miembro de la banda de su escuela en el quinto grado. En el instituto, consiguió un trabajo a tiempo parcial en el Auditorio de la ciudad de Macon para el promotor local secular y de conciertos de gospel Clint Brantley. Vendía Coca-Cola al público durante los conciertos de los artistas estrella del día, como Cab Calloway, Lucky Millinder y su cantante favorita Rosetta Tharpe. En octubre de 1947, la hermana Rosetta Tharpe escuchó a Penniman, de 14 años, cantar sus canciones para una actuación en el Auditorio de la ciudad de Macon. Ella lo invitó a abrir su show. Después del espectáculo, Tharpe le pagó y le inspiró para convertirse en un artista profesional. En 1949 empezó a actuar en el espectáculo itinerante del Doctor Nubillo. Penniman se inspiró en Nubillo para usar turbantes y capas en su carrera, quien también “usaba un palo negro y exhibía algo que él” el hijo del diablo “llamaba el cuerpo seco de un bebé con patas en forma de garras como un pájaro y cuernos en su cabeza”. Antes de ir al décimo grado, Penniman dejó su casa paterna y se unió al Show de Medicina del Dr. Hudson en 1949, donde interpretó “Caldonia” de Louis Jordan. En 1950, Penniman se unió a su primera banda musical, la Orquesta de Buster Brown, donde Brown le puso el nombre de Little Richard. En el circuito de espectáculos de juglares, Penniman, dentro y fuera de la pista, actuó en varios actos de vodevil como Sugarfoot Sam de Alabam, los Tidy Jolly Steppers, el Circo de los King Brothers y Broadway Follies. Penniman, que actualmente reside en Atlanta, Georgia, empezó a escuchar rhythm and blues y visitó clubes de Atlanta, como el Harlem Theatre y el Royal Peacock, donde vio en escena a artistas como Roy Brown y Billy Wright. Penniman fue influenciado por la personalidad extravagante y el espectáculo de Brown y Wright. Inspirado por Brown y Wright, Penniman decidió convertirse en un cantante de rhythm-and-blues y después de hacerse amigo de Wright, comenzó a aprender a convertirse en su animador, ajustando un peinado pompadour similar al de Wright, así como a peinar un bigote a lápiz, con la marca de maquillaje facial de Wright y usando ropa llamativa. Impresionado por su voz cantante, Wright le presentó a Zenas Sears, un DJ local. Sears grabó a Penniman en su estación, con el apoyo de la banda de Wright. Las grabaciones llevaron ese año a un contrato con RCA Victor. Penniman grabó un total de ocho temas para RCA Victor, incluyendo la balada de blues “Every Hour”, que se convirtió en su primer single y en un éxito en Georgia. Poco después del lanzamiento de “Every Hour”, Penniman fue contratado para dirigir a Perry Welch y su orquesta y tocó en clubes y bases del ejército por 100 dólares a la semana. Penniman dejó RCA Victor en febrero de 1952 después de que sus discos no estuvieran en la lista de éxitos; los discos se comercializaron prácticamente sin ninguna promoción de la discográfica. Después de que Penniman tuviera éxito en los años 50, RCA Victor relanzó los lados en LP, en la etiqueta de presupuesto de RCA Camden. El padre de Penniman, Bud, fue asesinado en 1952 después de un enfrentamiento fuera de su club. Penniman continuó actuando durante todo este tiempo y Clint Brantley aceptó dirigir la carrera de Penniman. Al mudarse a Houston, formó una banda llamada Tempo Toppers, actuando como parte de las giras del paquete de blues en clubes del sur como el Club Tijuana en Nueva Orleans y el Club Matinee en Houston. Penniman firmó con Peacock Records de Don Robey en febrero de 1953, tomando ocho bandos, incluyendo cuatro con Johnny Otis y su banda, que no fueron lanzados en ese momento. Como su aventura con RCA Victor, ninguno de los sencillos de Peacock de Penniman se registró a pesar de la creciente reputación de Penniman por sus enérgicas payasadas en el escenario. Penniman comenzó a quejarse de problemas monetarios con Robey, causando que Penniman fuera eliminado por Robey durante una refriega. Desilusionado por la compañía discográfica, Penniman volvió a Macon en 1954. Luchando contra la pobreza, se estableció en el trabajo como lavaplatos para Greyhound Lines. Mientras estaba en Macon, conoció a Esquerita, cuyo extravagante carácter en el escenario y su dinámica forma de tocar el piano influirían enormemente en el enfoque de Penniman sobre la interpretación. Ese año disolvió los Tempo Toppers y formó una banda de rhythm and blues de ritmo rápido, los Upsetters, que incluía al baterista Charles Connor y al saxofonista Wilbert “Lee Diamond” Smith y que hizo una gira bajo la dirección de Brantley. La banda apoyó a la cantante de R&B Christine Kittrell en algunas grabaciones y luego comenzó a hacer giras con éxito, incluso sin un bajista, haciendo que el baterista Connor golpeara “muy fuerte” en su bombo para un “efecto de bajo violín”. Por esta época Penniman firmó un contrato para ir de gira con su compañero de R&B Little Johnny Taylor. Por sugerencia de Lloyd Price, Penniman envió una demo al sello de Price, Specialty Records, en febrero de 1955. Pasaron meses antes de que Penniman recibiera una llamada telefónica de la discográfica. Finalmente, en septiembre de ese año, el propietario especial Art Rupe Penniman pidió un préstamo para comprar su contrato Peacock y ponerlo a trabajar con el productor Robert “Bumps” Blackwell. Al escuchar el demo de Penniman, Blackwell sintió que Penniman era la respuesta de Specialty a Ray Charles, pero Penniman le dijo que prefería el sonido de Fats Domino. Blackwell lo envió a Nueva Orleans, donde grabó en los estudios J&M de Cosimo Matassa, donde grabó con varios músicos de sesión de Domino, entre ellos el baterista Earl Palmer y el saxofonista Lee Allen. Inicialmente, las grabaciones de Penniman no generaron mucha inspiración o interés ese mes. Frustrados, Blackwell y Penniman se relajaron en el club nocturno Dew Drop Inn. “Tutti Frutti”, grabada en tres tomas en septiembre de 1955, fue lanzada como single en noviembre. “Tutti Frutti” se convirtió en un éxito instantáneo, alcanzando el número 2 de la lista de éxitos de ventas de la revista Billboard Rhythm and Blues y pasando a las listas de éxitos tanto en los Estados Unidos como en el extranjero en el Reino Unido. Alcanzó el número 21 en el Billboard Top 100 en América y el número 29 en la lista de solteros británicos, y finalmente vendió un millón de copias. El siguiente sencillo de éxito de Penniman, “Long Tall Sally” (1956), alcanzó el número uno en la lista de éxitos de R&B y el número 13 en el Top 100 y llegó a los diez primeros en Gran Bretaña. Al igual que “Tutti Frutti”, se vendieron más de un millón de copias. Penniman comenzó a actuar en paquetes turísticos por todo Estados Unidos. Las enérgicas travesuras de Penniman incluían levantar la pierna mientras tocaba el piano, subir a su piano, correr arriba y abajo del escenario y lanzar sus recuerdos a la audiencia. Penniman también comenzó a usar capas y trajes tachonados con gemas y lentejuelas multicolores. En general, en 1956 Penniman produciría siete sencillos sólo en los Estados Unidos, cinco de los cuales también se cartografiarían en el Reino Unido, incluyendo ” Slippin and Slidin’ “, ” Rip It Up “, ” Ready Teddy “, “” y ” Lucille “. Sus colegas del rock ‘n’ roll Elvis Presley y Bill Haley también grabaron las canciones de Penniman más tarde ese mismo año. Amigo de Alan Freed, el discjockey finalmente lo colocó en sus películas de “rock and roll” como Don’t Knock the Rock y Mister Rock and Roll.  En 1957 Penniman consiguió un papel vocal más importante en la película La chica no puede evitarlo. Ese año obtuvo más éxitos con canciones como “Jenny, Jenny” y “Keep A-Knockin'”, esta última se convirtió en su primer single en el Top 100 de Billboard. Para cuando dejó la especialidad en 1959. Penniman había conseguido un total de nueve de los 40 mejores singles pop y diecisiete de los 40 mejores singles de R&B. Penniman actuó en el famoso duodécimo desfile de jazz en Wrigley Field, Los Ángeles, producido por Leon Hefflin, Sr. el 2 de septiembre de 1956. El primer álbum de Penniman, Here Little Richard, fue lanzado por Specialty en mayo de 1957 y alcanzó el número trece en la lista de LPs de Billboard Top. En 1958 Penniman formó el Equipo Evangelístico de Little Richard, que viajó por todo el país para predicar. Un mes después de su conversión, Penniman conoció a Ernestine Harvin, una secretaria de Washington, DC, y la pareja se casó el 11 de julio de 1959. Penniman se aventuró en la música gospel, la primera grabación para End Records, antes de firmar con Mercury Records en 1961, donde finalmente lanzó King of the Gospel Singers, producido por Quincy Jones, en 1962. Aunque Penniman ya no estaba en las listas de Estados Unidos, algunas de sus canciones de gospel, como “He’s Not Just a Soldier” y “He Got What He Wanted”, llegaron a las listas de pop de Estados Unidos y el Reino Unido. Para 1968, había echado a los Upsetters para su nueva banda de respaldo, los Crown Jewels, que protagonizaron el programa de televisión canadiense “Where It’s At”. Penniman también apareció en el especial de televisión de los Monkees 33⅓ Revolutions per Monkee en abril de 1969. Williams contrató a Penniman para mostrar los incasinos y los centros turísticos de Las Vegas, dándole a Penniman un aspecto salvaje, extravagante y andrógino inspirado en el éxito de su antiguo guitarrista de fondo Jimi Hendrix. Penniman pronto fue contratado en festivales de rock como el Festival de Pop de Atlantic City, donde le robó el show al titular Janis Joplin. Penniman produjo un robo de espectáculo similar en el Festival de Pop de Toronto con John Lennon como titular. Estos éxitos llevaron a Little Richard a programas de entrevistas como “Tonight Show With Johnny Carson” y “Dick Cavett Show”, convirtiéndolo en una gran celebridad de nuevo. En respuesta a su reputación como exitoso artista de conciertos, Reprise Records firmó con Penniman en 1970 y lanzó el álbum The Rill Thing con el sencillo filosófico “Freedom Blues”, convirtiéndolo en su mejor sencillo en años. En mayo de 1970, Penniman hizo la portada de la revista Rolling Stone. A pesar del éxito de “Freedom Blues”, ninguno de los otros sencillos de Reprise de Penniman se incluyó en las listas de éxitos, con la excepción de “Greenwood, Mississippi”, un rock de pantano original del héroe de la guitarra Travis Wammack, que por cierto tocó en la pista. Sólo se registró brevemente en el pop-chart de Billboard Hot 100 y Cash Box, también en las Billboard Country Cards; hizo un fuerte show en la WWRL en Nueva York, antes de desaparecer. Penniman se convirtió en un destacado instrumentista y cantante invitado en grabaciones de actos como Delaney y Bonnie, Joey Covington y Joe Walsh, y apareció de forma destacada en el exitoso single de Canned Heat de 1972, “Rockin’ with the King”. Para hacer un seguimiento de sus finanzas y reservas, Penniman y tres de sus hermanos formaron una compañía de gestión, Bud Hole Incorporated. Para 1972, Penniman había entrado en el circuito del renacimiento del rock and roll, y ese año estaba co-dirigiendo el Show de Rock and Roll de Londres en el Estadio de Wembley con su colega musical Chuck Berry. Dos canciones que tocó no llegaron a la última parte de la película. Al año siguiente grabó una balada del alma mapeada, “In the Middle of the Night”, que había causado daños en 12 estados. En 1976, Penniman regrabó dieciocho de sus éxitos clásicos de rock ‘n’ roll en Nashville para K-Tel Records, en creaciones estéreo de alta tecnología, con un single que presentaba versiones en vivo de “Good Golly Miss Molly” y “Rip It Up” “llegando a la lista de singles del Reino Unido”. Sin embargo, en 1973, las actuaciones de Penniman comenzaron a sufrir sus problemas vocales y sus idiosincrásicas interpretaciones de las canciones. Penniman admitió más tarde que era muy adicto a las drogas y al alcohol en ese momento. Para 1977, agotado por años de abuso y fiestas salvajes, así como por una serie de tragedias personales, Penniman dejó de nuevo el rock and roll y volvió a la evangelización, lanzando un álbum de gospel, God’s Beautiful City, en 1979. En septiembre de 1984, Charles White publicó la biografía autorizada del cantante, Quasar of Rock: The Life and Times of Little Richard, que volvió a poner a Penniman en el punto de mira. Penniman volvió al mundo del espectáculo en lo que Rolling Stone llamaría un “formidable regreso” después de la publicación del libro. Después de aceptar un papel en la película Down and Out in Beverly Hills, Penniman y Billy Preston escribieron la canción de rock and roll basada en la fe “Great Gosh A’Mighty” para su banda sonora. Penniman recibió excelentes críticas por su papel en la película, y la canción tuvo éxito en las listas de éxitos americanos y británicos. El éxito llevó al lanzamiento del álbum Lifetime Friend (1986) en Warner Bros. Records, con canciones consideradas “mensajes en el ritmo”, incluyendo una canción de gospel rap. Además de una versión de “Great Gosh A’Mighty”, tallada en Inglaterra, el álbum incluía dos sencillos que se publicaron en el Reino Unido, “Somebody’s Comin'” y “Operator”. Penniman pasó gran parte del resto de la década como invitado en programas de televisión y apareció en películas. En 1989, Penniman dio sermones rítmicos y coros en la versión extendida en vivo del éxito de U2 BB King “When Love Comes to Town”. Ese mismo año, Penniman volvió a cantar sus éxitos clásicos después de interpretar “Lucille” en un concierto benéfico para el SIDA. En 1990, Penniman contribuyó con un texto hablado a la canción de éxito de Living Colour, “Elvis Is Dead”, de su álbum Time’s Up.  Ese mismo año apareció en un cameo para el video musical de Cenicienta “Shelter Me”. Al año siguiente, fue uno de los artistas recomendados en el exitoso sencillo y video “Voices That Care” que se produjo para levantar la moral de las tropas americanas involucradas en la Operación Tormenta del Desierto. También grabó una versión rock and roll de “The Itsy Bitsy Spider” ese año, lo que llevó a un acuerdo con Disney Records, que resultó en el lanzamiento de un exitoso álbum infantil de 1992, Shake It All About. En 1994, Penniman cantó el tema de la premiada serie de televisión animada de PBS Kids y TLC The Magic School Bus, publicada por Scholastic Corporation. También abrió Wrestlemania X desde el Madison Square Garden el 20 de marzo de ese año, después de su versión reelaborada de “América la bella”. Durante los años 90, Penniman actuó en todo el mundo y apareció en la televisión, el cine y las pistas con otros artistas, entre ellos Jon Bon Jovi, Elton John y Solomon Burke. En 1992, lanzó su último álbum, Little Richard Meets Masayoshi Takanaka, con miembros de la entonces banda de Richard. En el año 2000, la vida de Penniman se dramatizó para la película biográfica Little Richard, que se centró en sus primeros años, incluyendo su apogeo, su conversión religiosa y su regreso a la música secular a principios de los años 60. En 2004-2005 publicó dos conjuntos de piezas inéditas y raras, del sello Okeh 1966/67 y del sello Reprise 1970/72. Una grabación de 2005 de su dúo cantando con Jerry Lee Lewis en una portada de “I Saw Her Standing There” de los Beatles fue grabada en el álbum de 2006 de Lewis, Last Man Standing. Ese mismo año, Penniman fue juez invitado en la serie de televisión Celebrity Duets. Penniman y Lewis actuaron con John Fogerty en los premios Grammy 2008 en homenaje a los dos artistas considerados por el NARAS como piedras angulares del rock and roll… Ese mismo año Penniman apareció en el álbum benéfico del presentador de radio Don Imus para niños enfermos, The Imus Ranch Record. En junio de 2010, Penniman grabó un tema de gospel para un próximo álbum tributo a la leyenda de la canción Dottie Rambo. En 2009, Penniman fue inaugurado en el Louisiana Music Hall Of Fame en un concierto en Nueva Orleans al que asistió Fats Domino. Sin embargo, el dolor del nervio ciático en su pierna izquierda y el subsiguiente reemplazo de la cadera afectada comenzaron a afectar la frecuencia de sus actuaciones en 2010. A pesar de sus problemas de salud, Penniman continuó actuando ante un público receptivo y críticos. Penniman dio un espectáculo completo de 90 minutos en la Feria Interestatal de Pensacola en Pensacola, Florida, en octubre de 2012, a la edad de 79 años, y fue titular en el Hotel Orleans de Las Vegas durante el fin de semana de Viva Las Vegas Rockabilly en marzo de 2013. Penniman tenía previsto dar un concierto final en Murfreesboro, Tennessee, en 2014. En junio de 2015, Penniman se presentó ante un público benéfico, vestido con botas brillantes y una chaqueta de colores brillantes en el Wildhorse Saloon de Nashville para recibir el Premio Rapsodia y Ritmo de y recaudar fondos para el Museo Nacional de Música Afroamericana. En mayo de 2016, el Museo Nacional de Música Afroamericana emitió un comunicado de prensa en el que se afirmaba que Penniman era uno de los principales artistas y líderes de la industria de la música que asistía al tercer almuerzo anual de Celebración de Leyendas en Nashville en honor de Shirley Caesar, Kenny Gamble y Leon Huff con los Premios Rapsodia y Ritmo. En 2016, se lanzó un nuevo CD en Hitman Records, California (I’m Comin’) que incluye una versión a cappella de su single de 1975, “Try To Help Your Brother”. El 6 de septiembre de 2017, Penniman participó en una larga entrevista televisiva para la Red de Radiodifusión Cristiana de los Tres Ángeles. El 23 de octubre de 2019, Penniman se dirigió a la audiencia después de recibir el Premio al Artista Distinguido en los Premios de Arte del Gobernador de Tennessee 2019 en la Residencia del Gobernador en Nashville, Tennessee. Alrededor de 1956, Penniman se involucró con Audrey Robinson, una estudiante de 16 años de Savannah, Georgia. Penniman y Robinson se conocieron rápidamente, a pesar de que Robinson no era un fanático de la música rock and roll. Penniman le propuso matrimonio a Robinson poco antes de que se convirtiera al cristianismo, pero Robinson se negó. Robinson más tarde fue conocido como Lee Angel y se convirtió en stripper y socialista. Penniman restableció el contacto con Robinson en el decenio de 1960, aunque lo dejó después de que su consumo de drogas hubiera empeorado. Penniman conoció a su única esposa, Ernestine Harvin, durante una manifestación evangélica en octubre de 1957. Empezaron a salir ese año y se casaron en California el 12 de julio de 1959. El matrimonio terminó en divorcio en 1964. Durante el matrimonio, Penniman y Harvin adoptaron un niño de un año, Danny Jones. En 1985, Penniman apareció en The South Bank Show: “Mi padre me echó de casa. Dijo que quería siete chicos, y yo lo había arruinado porque era gay. En 1962, Penniman fue arrestado por espiar a los hombres que orinan en los baños de la estación de autobuses de Trailways en Long Beach, California. Después de abrazar el rock and roll a mediados de los años 60, comenzó a participar en orgías y siguió siendo un voyeur. Durante su temprano apogeo en la escena del rock ‘n’ roll de los años 50, Penniman era un abstemio que se abstenía de alcohol, cigarrillos y drogas. Durante este período, Penniman a menudo multaba a los miembros de la banda por consumo de drogas y alcohol. Sin embargo, a mediados del decenio de 1960, Penniman comenzó a beber grandes cantidades de alcohol y a fumar cigarrillos y marihuana.  Para 1972 había desarrollado una adicción a la cocaína. Para 1975, había desarrollado adicciones tanto a la heroína como a la fenciclidina, también conocida como “sustancia de ángel”. El consumo de drogas y alcohol comenzó a afectar su carrera profesional y su vida privada. Penniman admitió que su adicción a la cocaína, al PCP y a la heroína le costaba hasta 1.000 dólares al día. La combinación de estas experiencias convenció al cantante a dejar las drogas, incluyendo el alcohol, junto con el rock and roll y volver al ministerio. En octubre de 1985, Penniman regresó a los Estados Unidos desde Inglaterra, donde había terminado de grabar su álbum Lifetime Friend, para filmar un anuncio en el programa, Miami Vice. Después de la grabación, chocó accidentalmente su coche deportivo contra un poste de teléfono en West Hollywood, California. Tenía una pierna derecha rota, costillas rotas y lesiones en la cabeza y la cara. Su recuperación del accidente llevó varios meses. Su accidente le impidió asistir a la ceremonia inaugural del Salón de la Fama del Rock and Roll en enero de 1986, donde fue uno de los muchos reclutados. En su lugar, envió un mensaje grabado. En 2007, Penniman tuvo dificultades para caminar debido a la ciática en su pierna izquierda, lo que le obligó a usar muletas. En noviembre de 2009 fue a un hospital para que le hicieran una cirugía de reemplazo en su cadera izquierda. A pesar de que Penniman volvió a su actuación al año siguiente, sus problemas de cadera persistieron, fue llevado al escenario en una silla de ruedas y sólo podía tocar sentado. El 9 de mayo de 2020, Penniman murió a la edad de 87 años en su casa de Tullahoma, Tennessee, después de una enfermedad de dos meses por una causa relacionada con el cáncer de huesos.

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